琥珀の歴史

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何千年もの間、人間は琥珀の神秘的な起源とその温かみのある黄金の美しさに興味をそそられてきました。その上、琥珀は驚くべき力を示しているようでした!西暦前600年頃、ギリシャの科学者タレスは、琥珀を布でこすると、羽やわらの小片を引き付ける能力を獲得することを観察しました。この「驚くべき力」は静電気です。実際、一部の言語では、「電気」という言葉はギリシャ語で琥珀を意味するエレクトロンに由来しています。英国の医師ウィリアム・ギルバートが琥珀以外の物質も静電気を発生させる可能性があることを発見したのは、2000年以上後のことです。

西暦54年から60年の間に、ローマ皇帝ネロはこの貴重な物質の出所を探すために陸軍将校を派遣しました。北に向かって旅をしていると、彼はそれ(バルト海沿岸)を見つけ、数百ポンドの琥珀を持って戻ってきました。ローマでは、琥珀はその美しさと、持ち主を危害から守るという想定された能力で高く評価されていました。また、医薬品や軟膏の成分でもありました。ローマの歴史家プリニウスは、琥珀がとても人気があったので、刻まれた琥珀の置物は健康な奴隷よりも高く評価されたと報告しました!

北ヨーロッパの初期の文明は、南からの鉄、銅、その他の商品を物々交換するために、北の金と呼ばれることもある琥珀を使用していました。中世の間、ヨーロッパでは、琥珀の下取りと製造は、最近十字軍から戻ってきたドイツ騎士団によって厳しく管理されていました。琥珀の無許可の収集は死によって罰せられました。

一方、カリブ海の島、現在はドミニカ共和国とハイチで、タイノ族のインディアンも琥珀を発見しました。コロンブスが1492年に初めてキスケヤを訪れたとき、彼は若い島の首長に光沢のある琥珀色のビーズをプレゼントしました。コロンブスは、琥珀色のビーズで飾られた靴を受け取ったとき、驚いたと言われています。

琥珀とは何ですか?

ドミニカ共和国の琥珀は、広葉樹の絶滅種の硬化樹脂です。地元ではアルガロバとして知られている特定の関連種は、カリブ海地域だけでなく、中南米でも成長しています。しかし、古代ドミニカの「琥珀の木」に最も近い種は、東アフリカでのみ見られます。ヨーロッパのバルト海地域の琥珀は針葉樹に由来します。

琥珀はどのように形成されますか?まず、木の樹皮がどういうわけか開かれます。手足が折れたり、幹が切り裂かれたり、木が穿孔性甲虫に襲われたりします。次に、粘性のある樹脂が表面に染み出し、傷口を密閉します。不幸なことに、樹脂に引っ掛かるほどの昆虫やその他の小さな生き物は、最終的には完全に樹脂に浸されてしまいます。水と栄養素で構成される樹液とは異なり、樹脂はテルペン、アルコール、エステルの化合物で構成されています。これらの化学物質は、乾燥剤や抗生物質として作用するようです。それらは、カプセル化された昆虫や植物を防腐処理します。適切な環境条件下で、樹脂はゆっくりと琥珀色に硬化し、その内容物を何千年もの間無傷で保存します。したがって、琥珀は古代の木からの化石樹脂です。

失われた宝物を見つける

琥珀は世界中で見られますが、採掘に利益をもたらすのに十分な琥珀が含まれているのは約20の地域だけです。現在、ほとんどの琥珀は東ヨーロッパのバルト海地域、ドミニカ共和国、そしてメキシコのいくつかの地域で採掘されています。

琥珀の採掘は骨の折れる作業です。多くの科学者は、樹脂が琥珀色に変わるためには、地下に、通常は湿った粘土や砂質の堆積物に埋める必要があると信じています。ドミニカ共和国の多くの鉱山は、緑豊かな亜熱帯の森に覆われた険しい地形にあります。急な山道を経由して徒歩またはロバでのみアクセスできます。

いくつかの鉱山は広くて深い穴です。しかし、他のものは長さ600フィート[200m]までの狭いトンネルです。機械や爆発物は琥珀色を破壊する可能性があるため、鉱山労働者は、ノミ、つるはし、シャベルを使用して、硬い砂岩と重い粘土を手作業で削り取る必要があります。多くの場合、ろうそくは鉱山労働者の唯一の光源として機能します。

無愛想な岩から磨かれた宝石まで

琥珀が周囲の岩から取り除かれた後、鉱山労働者はそれを明るい日光に当て、それを洗い、一方の端の岩の地殻を削り取ります。次に、露出した表面を油で湿らせて、琥珀を覗き込むことができるようにします。彼は、琥珀の中に含まれている可能性のある化石化した脊椎動物、昆虫、またはその他の有機物質などの含有物を探しています。ドミニカ琥珀の100個に1個に虫が見えることがあります。対照的に、昆虫はバルト海の琥珀1,000個のうち1個にしか現れません。一部には、これはバルト海の琥珀が通常不透明であるのに対し、ドミニカの琥珀の90パーセント以上が透明であるためです。

琥珀は、サイズ、形、色、内容に応じて慎重に分類されています。毎週発掘される数千個の琥珀のほとんどは小さいです。すべてではありません。ドミニカの琥珀1枚の重さは約17.5ポンド[8kg]です。インクルージョンのない小片はジュエリーに使用されますが、最も価値のある部分は予備ですd個人のコレクターや美術館の場合。

琥珀は最も一般的に黄色と金の暖かい色合いで表示されます。ドミニカ共和国では、毎月数個の青い琥珀が採掘されています。緑の琥珀はさらにまれな発見です。この色の多様性は、樹脂や周囲の土壌中の鉱物の化学組成の違いによるものと考えられます。

古代の森のビジョン

その独特の特徴のために、琥珀とその「囚人」は彼らが来た緑豊かな熱帯の生態系より長持ちしました。ほとんどの化石の有機物は石化しており、元の構造が鉱物に置き換わっています。一方、琥珀はそれ自体が有機物であり、それに含まれる可能性のある動物や植物も同様です。透明であれば、古代の宝物を傷つけずに立体的に調べて写真を撮ることができます。このように、琥珀は、昆虫や小さな脊椎動物だけでなく、植物や長く消えた生態系の気候の記録が含まれているため、過去への黄金の窓と呼ばれてきました。

最も価値のあるインクルージョンは何ですか?コレクターの視点に大きく依存します。最も高価な封入体のいくつかは、琥珀愛好家の間で3つの宝物、サソリ、トカゲ、カエルとして知られているものです。それらは多くの昆虫よりも大きくて強いので、ほとんどの昆虫は樹脂への閉じ込めから簡単に解放できたはずです。閉じ込められたものは通常非常に小さいか、病気によって弱体化したか、捕食者によって負傷した可能性があります。そのような発見はどれほどまれですか?非常にまれな!あるコレクターは、これまでに発見されたのは30〜40匹のサソリ、10〜20匹のトカゲ、8〜9匹のカエルだけだと推定しています。見つかったものは確かに貴重です。小さなカエルを含むドミニカの琥珀が1997年に発見され、5万ドル以上の価値があります。

一部の科学者にとって、他の種類の含有物はさらに魅力的です。昆虫はすぐに捕らえられることが多いため、琥珀の多くの部分には古代の歴史の「スナップショット」が含まれています。捕食者やその獲物などの昆虫の行動の兆候を観察することができます。卵、出現する幼虫、胚を持ったクモの繭、または新しく孵化したクモを含むいくつかの標本は、科学者が昆虫の発達の段階を研究することを可能にします。ドイツのシュトゥットガルトにある博物館に保管されている琥珀の1つには、2,000匹のアリの古代のコロニーが含まれています。

同様に、古代の森の植物相に関する情報は、インクルージョンから収集できます。琥珀に保存された花、きのこ、苔、葉、種子は、多くの古代の植物や樹木を識別することを可能にしました。さらに、科学者たちは、葉や小枝が見つからなかったとしても、イチジクの木も存在したことをかなり確信しています。どうして?琥珀で数種のハチが発見されたため、イチジクにしか生息しないことが知られているハチです。したがって、イチジクの木も森の中で育ったと考えるのが妥当です。

過去を再構築しますか?

数年前、人気のある映画は、琥珀に包まれた蚊に見られる恐竜の血のDNAから恐竜を再現できるという前提に基づいていました。多くの科学者は、これが本当に可能であると疑っています。すべての生物には独自のDNAがあり、継承された特性を決定するエンコードされた命令が含まれています。しかし、科学実験では琥珀で見つかったいくつかの昆虫や植物からDNAの小さな断片が回収されましたが、これらの実験では絶滅した生き物を再現するには程遠いものです。

回収されたDNAは損傷しているだけでなく、不完全でもあります。ある推定によると、回収可能な断片は、おそらく生物の遺伝暗号の全情報の100万分の1未満です。そのコードを完全に再構築するタスクは、1つのごちゃ混ぜの不完全な文から数千ページの本を再構築することと比較されています。*

いずれにせよ、恐竜のクローンを作るというアイデアは、琥珀への新たな関心を呼び起こし、現在、世界中の美術館で琥珀の展示会が開催されています。ドミニカ共和国のサントドミンゴにある琥珀世界博物館では、訪問者はインタラクティブなディスプレイを楽しんだり、強力な顕微鏡で琥珀を研究したりできます。博物館のワークショップでは、熟練した職人が粗い琥珀を美しい宝石や化石を展示する宝石に変えます。

琥珀は何世紀にもわたって人類を魅了してきました。今日、琥珀はその暖かく、神秘的な美しさで大切にされています。また、過去への貴重な洞察を提供してくれます。

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